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Nº 397. Martes, 10 de enero de 2017

Aloe

Género de plantas dentro de la familia Liliáceas, aunque algunos ubican este género dentro de su propia familia, Aloeáceas (Aloeaceae). Son plantas rústicas, arbustivas y suculentas, evolucionadas para vivir en ambientes cálidos y secos.

Está constituido por más de 200 especies. Su especie más reconocida y de mayor importancia económica es, de lejos, el aloe vera o sábila (Aloe vera L).

Aloe vera. Es la especie de mayor importancia comercial de este género.

Origen, distribución y hábitat

Casi todas sus especies son originarias del África. Por eso se cree que el origen de este género está en ese continente.

Sus especies se distribuyen desde el sur de África hasta Arabia, pasando por Madagascar. La mayor concentración de especies se encuentra en el sur de África. Abundan, sobre todo, en la región del Cabo de Buena Esperanza.

En las provincias del litoral de la península ibérica crecen sin cultivo diversas especies de este género.

Crecen en laderas soleadas, en lugares rocosos y pedregales.

En la actualidad varias de sus especies (sobre todo Aloe vera L) se cultivan en África, Asia, Europa y América con fines comerciales.

Características generales

Las plantas de este género tienen las características típicas de las plantas propias de climas cálidos y secos. Generalmente son de hojas carnosas y con espinas.

Sus tallos suelen ser leñosos y cortos, aunque hay especies arbóreas. La altura varía desde 2 o 3 centímetros hasta más de 9 metros.

Las hojas, carnosas y puntiagudas, generalmente se disponen formando rosetas en la base o en el extremo apical de los tallos. Tienen espinas en el ápice y están armadas con otras espinas marginadas más pequeñas, a manera de dientes. Pueden ser de color verde pálido o verde oscuro y estar veteadas de blanco o ceniza plateado. Pueden cerrar completamente sus estomas o poros para evitar la pérdida de agua por evaporación durante los períodos estivales y son capaces de reponer rápidamente la epidermis cuando se produce una fractura o un corte en su superficie.

Las flores son tubulares, de color rojo o amarillo, y agrupadas en densos ramilletes o espigas. Sus corolas se componen de seis pétalos, que forman la cubierta floral y se sueldan todas entre sí en un tubo las más veces recto, y en otros casos algo encorvado y bilabiado, en ocasiones con un leve ensanchamiento en la parte de sujeción, donde se alojan los órganos sexuales de la flor.

Importancia

Varias especies de este género tienen importancia comercial. Muchas de ellas se cultivan como plantas ornamentales de jardín y de maceta. Algunas pocas se cultivan por sus propiedades medicinales y, recientemente, como alimento saludable. De otras especies se extraen fibras para cordelería e hilatura, así como tintes.

La especie más importante de este género es, qué duda cabe, el aloe o sábila (Aloe vera L). De la piel de sus hojas carnosas se extrae el acíbar, un purgante amargo usado en medicina desde la antigüedad. El principio activo que le da esta capacidad es la aloína. De la pulpa de sus hojas se extrae un gel que se usa en cosmética y medicina (y últimamente como alimento saludable). Otras especies que también tienen uso medicinal son el aloe candelabro (Aloe arborescens) y el aloe feroz (Aloe ferox). Ambas se usan como laxantes naturales. Aloe maculata (A. saponaria) se usa muy rara vez como medicina, pero se cultiva para uso cosmético y como ornamental.

Muchas de sus especies son plantas ornamentales muy apreciadas por su rusticidad, sus carnosas hojas dispuestas generalmente en roseta, sus bellas inflorescencias rojas o amarillas y, en el caso de las más pequeñas, por su buena disposición a crecer en macetas. Entre las especies más usadas como ornamentales tenemos, además del aloe o sábila (Aloe vera L), al aloe candelabro (Aloe arborescens), y al Aloe maculata (A. saponaria).

Especies más conocidas

  • Aloe arborescens, “aloe candelabro”
  • Aloe ferox, “aloe feroz”
  • Aloe forbesii
  • Aloe inermis
  • Aloe maculata (A. saponaria)
  • Aloe massawana
  • Aloe perryi
  • Aloe scobinifolia
  • Aloe sinkatana
  • Aloe striata
  • Aloe vera L, “aloe”, “sábila”

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