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Nº 557. Viernes, 6 de abril de 2018

Dioscorea

género vegetal
Botánica Género de plantas con cientos de especies que producen rizomas o raíces tuberosas comestibles. Reciben el nombre genérico de “ñames”.

Familia: Dioscoreáceas (Dioscoreaceae).

Especie tipo: Dioscorea sativa.

Etimología

En honor de Dioscórides, célebre médico griego de la antigüedad. Dioscorea es la forma femenina latinizada de Dioscuri, forma latinizada del nombre de Dioscórides; del griego Dioskouroi; literalmente «los niños de Dios» o «los hijos de Zeus», sobrenombre de Cástor y Pólux, dos deidades gemelas de la mitología griega; de Dios, genitivo de Zeus, y kouroi, plural de kouros, «niño», «hijo»; de la raíz indoeuropea *korwo-, «en crecimiento», «adolescente», forma sufijada de la raíz indoeuropea *ker-, «crecer».

Especies

Se conocen cientos de especies. Entre las más importantes tenemos las siguientes:

  • Dioscorea alata. Una de las especies comestibles más difundidas. Sus tubérculos pueden llegar a pesar hasta 45 kg.
  • Dioscorea batatas, inglés “Chinese yam”, “cinnamon vine”. Raíces tuberosas comestibles.
  • Dioscorea bulbifera, inglés “air potato”. Raíces tuberosas comestibles.
  • Dioscorea cayenensis. Muy cultivada como alimento en África occidental.
  • Dioscorea esculenta. Es considerado uno de los ñames más sabrosos. Crece en el subcontinente indio, en el sur de Vietnam y en las islas del Pacífico sur.
  • Dioscorea mexicana Sus tubérculos contienen una sustancia química que puede suprimir la ovulación en las mujeres, por lo que se usa como materia prima principal para la elaboración de pastillas para el control de la natalidad.
  • Dioscorea rotundata. Muy cultivada como alimento en África occidental.
  • Dioscorea trifida, inglés “yampee”, “cush-cush”. Raíces tuberosas comestibles.

Descripción

Porte. Son trepadoras herbáceas o leñosas.

Tallo. En la base del tallo se desarrolla a menudo un rizoma grueso del cual brotan delgados tallos trepadores anuales.

Hojas. Enteras o lobuladas, pecioladas, alternas u opuestas. Su nerviación es reticular.

Flores. Unisexuales, generalmente pequeñas e inconspicuas, dispuestas en racimos largos que, a veces, resultan llamativos. El perianto es hexámero, de color verdoso y acampanado (campanulado) o plano. Las flores masculinas tienen 6 estambres o menos; las femeninas tienen un ovario trilocular con tres alas

Fruto. Cápsula membranosa con tres alas anchas y tres válvulas por donde salen con fuerza las semillas. Las semillas son numerosas, aplanadas o globulares.

Raíz. Las raíces son tuberosas. Sus tubérculos pueden ser dulces, amargos o insípidos. Son comestibles.

Origen y distribución

La mayoría son nativas de las regiones cálidas de ambos hemisferios.

Dioscorea rotundata y Dioscorea cayenensis son las principales especies de ñames cultivados en África occidental.

Dioscorea esculenta crece en el subcontinente indio, en el sur de Vietnam y en las islas del Pacífico sur.

Dioscorea batatas, el “ñame chino”, se cultiva mucho en el Lejano Oriente.

Dioscorea bulbifera se cultiva como alimento en los Estados Unidos.

Importancia

Las especies de este género producen rizomas tuberosos comestibles. Varias de ellas se cultivan en los trópicos como alimento. La más común es Dioscorea sativa, pero se consumen muchas otras. Las especies más difundidas en los países tropicales y subtropicales son Dioscorea trifida y Dioscorea alata. En muchas de las regiones tropicales donde se cultivan, son un alimento básico. En África occidental y Nueva Guinea, no sólo son un alimento básico sino que también son parte fundamental de complejos rituales.

Se conocen cientos de especies comestibles. Sus tubérculos varían ampliamente en cuanto a sabor y aspecto. El color de su pulpa puede ser blanco, amarillo, rosado o púrpura. Su sabor también varía. Van de dulces a amargas, y también las hay insípidas.

Sus tubérculos, que pueden ser dulces, amargos o insípidos, se consumen cocidos como hortalizas feculentas. A menudo se hierven y majan para hacer una pasta o masa pegajosa, pero también se pueden freír, tostar u hornear como las papas.

Los tubérculos de Dioscorea esculenta son considerados unos de los más sabrosos. Crece en el subcontinente indio, en el sur de Vietnam y en las islas del Pacífico sur.

Composición química

Los tubérculos de estas especies contienen almidón. Además, la mayoría de las especies contienen en sus tubérculos un principio áspero al gusto que se disipa durante la cocción.

Dioscorea mexicana tiene una sustancia que puede suprimir la ovulación en las mujeres, por lo que se usa como materia prima principal para la elaboración de pastillas para el control de la natalidad.

Fuentes

Encyclopedia Britannica (2010). yam.

Merriam-Webster. Dictionary of the English Language.

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