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Nº 451. Sábado, 20 de mayo de 2017

Ephedra

Género de arbustos gimnospermos trepadores, perennifolios, de hojas escuamiformes. Pertenecen a la familia Efedráceas (Ephedraceae) o Gnetáceas (Gnetaceae). Algunos de sus rasgos anatómicos y reproductivos son semejantes a los de las angiospermas.

Su especie tipo es la efedra, Ephedra fragilis.

Su nombre deriva del latín moderno ephedra, «efedra» (para más detalles etimológicos, vea efedra).

Tiene alrededor de 40 especies.

Origen, distribución y ecología

Este género se extiende por Europa, Asia, Norteamérica y Sudamérica.

Son gimnospermas arbustivas del desierto y los arenales. Algunas especies suelen vivir cerca del mar.

Descripción

Las especies del género Ephedra son arbustos leñosos, de porte muy bajo. Sus tallos son muy ramificados y nudosos, con ramas verdes reptantes o trepadoras.

Sus hojas son muy pequeñas y escuamiformes (reducidas a escamas), de no más de 1 cm de longitud. Su disposición es opuesta o verticilada alrededor de los nudos de las ramitas verdes. Esto las asemeja a las de la cola de caballo.

Sus flores son unisexuales agrupadas en amento.

Sus frutos son bayas de color rojo.

En algunos rasgos anatómicos y reproductivos, las especies de este género son cercanas a las angiospermas.

Clasificación

Algunos autores ubican al género Ephedra como el único género de su propia familia, Efedráceas (Ephedraceae). Otras clasificaciones más antiguas lo ubican en la familia Gnetáceas (Gnetaceae).

El género Ephedra está constituido por unas 40 especies.

Su especie tipo es Ephedra fragilis, “efedra”.

Algunas de sus especies más conocidas son las siguientes.

  • E. americana, “efedra americana”
  • E. andina, “pingopingo” (chilena)
  • E. distachya, “belcho”, “canadillo”, “uva de mar”, “uva marina”, “hierba de las coyunturas”
  • E. fragilis, “efedra”; “joint pine” (Mediterráneo oriental)
  • E. major, “efedra mayor”
  • E. sinica, “ma huang” (China)
  • E. vulgaris, “belcho”, “uva de mar”

Importancia

Las hojas, las flores y los frutos de varias de sus especies alrededor del mundo tienen aplicaciones en medicina casera y también han servido como alimento.

En China existen varias especies (Ephedra sinica, etc.), conocidas en conjunto como ma huang, que se han usado en la medicina casera por más de 5 000 años. De sus hojas se extrajo originalmente el descongestionante comercial efedrina.

En Norteamérica, las especies joint fir y Mormon tea bush son fuentes de alimento y medicinas.

En Chile, la frutilla y las hojas del pingopingo (Ephedra andina) son diuréticas y depurativas.

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