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Nº 546. Viernes, 2 de marzo de 2018

El yacón (Geobotánica)

El yacón (Smallanthus sonchifolius) es un cultígeno peruano típicamente de subsistencia, por lo que se le suele cultivar en pequeñas parcelas familiares. En algunas zonas dentro de su área de distribución ancestral, casi todo el mundo tiene al menos unas pocas plantas en su parcela familiar, cultivándolo como golosina.

En la actualidad, se cultiva en varios países sudamericanos vecinos y en países más alejados como Nueva Zelanda, Japón y la India.

Área de cultivo original

El yacón es una planta que se domesticó en el Perú. Las numerosas variedades cultivadas que existen en este país se encuentran entre los 1,300 m y 3,500 m s. n. m., con la mayor concentración en la sierra norte y sureste, entre los 2,000 m y 3,000 m s. n. m. Se le ha encontrado en tumbas preincas, lo que indica que desde tiempos remotos su difusión era extensa.

Áreas de cultivo antiguo

El cultivo del yacón se extendió desde hace mucho tiempo a las regiones vecinas del Perú. Desde hace mucho tiempo se cultiva en Bolivia, Ecuador, norte de Argentina y algunas partes de Colombia. En el norte de Argentina se cultiva mucho; mientras que en Latacunga, Ecuador, el yacón se vende en grandes cantidades, especialmente como tradición en el Día de los Muertos. En contraposición, en otras áreas raras veces se ve en los mercados; en algunos lugares, el yacón es casi desconocido. Su marginalización está relacionada con la ausencia de una técnica de producción intensiva. Aparentemente, esto se debe al hecho de que esta especie no se suele consumir en las áreas urbanas.

En Colombia, crece en Cauca, en la meseta de Cundinamarca, Boyacá y Nariño, entre los 2,600 m y 3,000 m s. n. m., sobre las altas y desérticas mesetas (Rea, 1994).

En Ecuador, crece entre los 2,400 m y 3,000 m s. n. m. esporádicamente entre los campos de maíz y en huertos en el corredor interandino en el siguiente orden de importancia: en Loja, Azuay, Cañar, el área aledaña al lago en San Pablo, en Imbabura y en la provincia de Bolívar. También crece en Chimborazo, Pichincha y Tungurahua.

En Bolivia, crece alrededor de los 2,500 m s. n. m., con una altitud máxima de 3,600 m s. n. m. en la cabecera del valle al norte de La Paz (las provincias de Larecaja, Camacho, Muñecas, Bautista Saavedra), en Cochabamba de Pocona hacia el sur, Chuquisaca, los valles mesotermales de Santa Cruz y Tarija. En este país existen numerosas variedades.

En Argentina, crece al noreste de Jujuy, en donde se le cultiva en pequeñas parcelas familiares a lo largo del bosque nublado andino. Aunque antaño fue ampliamente cultivada, hoy en día ya casi no crece en la provincia de Salta (Zardini, 1991). En la misma ciudad de Salta existe una calle y un pueblo llamados “Los Yacones”, que recuerda un importante pasado. Se le considera un cultivo raro, y sólo se conocen 1, 2 o quizás 3 variedades.

La planta crece rápido y fácilmente, e incluso sobrevive en suelos pobres. No se restringe a tierras elevadas, pues ha demostrado que crece excelentemente a nivel del mar. Se dice que su producción se incrementó durante la generalizada sequía que asoló la región andina en 1982-1983, cuando la producción de papa —que resultó seriamente afectada— fue reemplazada por la de yacón con buenos resultados (Rea, 1994). Sin embargo, se cree que menos de 1 millón de personas usa el yacón en los Andes (Hermann y Heller, 1997). De hecho, este cultivo resulta desconocido para la vasta mayoría de los habitantes de los Andes, y rara vez alcanza los mercados de la zona.

Áreas de cultivo reciente

Fuera de los Andes, el yacón es casi desconocido, no obstante el haber sido llevado a Europa hace 100 años. Sin embargo, en los últimos años —y sobre todo después de la publicación en Estados Unidos del libro Lost Crops of the Incas, ‘Los Cultivos Perdidos de los Incas’, en 1989— ha surgido un gran interés por el yacón, tanto por sus propiedades terapéuticas como por su sabor. Así, su cultivo se difundió a Nueva Zelanda —el primer país en producirlo comercialmente— y de allí al Japón; y del Japón pasó al Brasil —en donde hoy en día se le cultiva en gran escala— y Corea.

Desde el año 2016 se cultiva en huertos orgánicos de las regiones de Linkey, Burung y Kamrithang al este del pequeño estado indio de Sikkim, enclavado en los Himalayas. Al momento hay 43 productores.

Bibliografía

Hermann, M. y J. Heller, editores. (1997). Andean Roots and Tubers: Ahipa, Arracacha, Maca and Yacon. Promoting the Conservation and Use of Underutilized and Neglected Crops. 21. Institute of Plant Genetics and Crop Plant Research, Gatersleben/International Plant Genetic Resources Institute, Roma, Italia.

Rea, J. (1994). Andean Roots. En Neglected Crops: 1492 from a Different Perspective. J.E. Hernándo Bermejo y J. León (editores) Plant Production and Protection Series No. 26. FAO, Roma, Italia. p. 165-179.

Zardini, Elsa. (1991). Ethnobotanical notes on "yacon," Polymnia sonchifolia (Asteraceae). Economic Botany 45(1): 72-85.

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